No descarte el suelo: sus maravillas desconocidas podrían asegurar la supervivencia de nuestra especie por George Monbiot

De Mayo 10 2022

El artículo original fue publicado en El guardián el 7 de mayo de 2022 por George Monbiot

Debajo de nuestros pies hay un ecosistema tan asombroso que pone a prueba los límites de nuestra imaginación. Es tan diversa como una selva tropical o un arrecife de coral. Dependemos de ello para 99% de nuestra comida, sin embargo, apenas lo sabemos. Suelo.

Bajo un metro cuadrado de suelo intacto en la Tierra latitudes medias (que incluyen el Reino Unido) allí podrían vivir varios cientos de miles de animales pequeños. Aproximadamente el 90% de las especies a las que pertenecen aún no han sido nombradas. Un gramo de esta tierra -menos de una cucharadita- contiene alrededor de un kilómetro de filamentos de hongos.

Cuando examiné por primera vez un trozo de tierra con una lente poderosa, apenas podía creer lo que estaba viendo. Tan pronto como encontré la distancia focal, estalló en vida. Inmediatamente vi colémbolos, pequeños animales similares a insectos, en docenas de formas y tamaños. Los ácaros redondos y malhumorados estaban por todas partes: en algunos suelos hay medio millón en cada metro cuadrado.

Entonces comencé a ver criaturas que nunca había visto antes. Lo que tomé por un diminuto ciempiés blanco resultó, cuando lo busqué, ser una forma de vida completamente diferente, llamada sinfílido. Vi algo que podría haber salido de un anime japonés: largo y bajo, con dos antenas finas en la parte delantera y dos en la parte trasera, equilibrado y saltado como un dragón viril o un caballo volador. Era un cola de cerda, o dipluran.

Mientras me abría paso a través del bulto, una y otra vez encontré animales cuya existencia, a pesar de mi título en zoología y una vida inmersa en la historia natural, me era desconocida. Después de dos horas de examinar un kilogramo de tierra, me di cuenta de que había visto más ramas principales del reino animal de las que hubiera visto en una semana de safari en el Serengeti.

Pero aún más llamativo que la diversidad y abundancia del suelo es la cuestión de qué es realmente. La mayoría de la gente lo ve como una masa aburrida de roca molida y plantas muertas. Pero resulta ser una estructura biológica, construida por seres vivos para asegurar su supervivencia, como un nido de avispas o un dique de castores. Los microbios fabrican cementos a partir del carbono, con los que unen las partículas minerales, creando poros y conductos por los que pasan el agua, el oxígeno y los nutrientes. Los pequeños grupos que construyen se convierten en los bloques que los animales en el suelo usan para construir laberintos más grandes.

El suelo tiene una escala fractal, lo que significa que su estructura es consistente, independientemente de la ampliación. Las bacterias, los hongos, las plantas y los animales del suelo, trabajando inconscientemente juntos, construyen una arquitectura inconmensurablemente intrincada y que se ramifica sin cesar que, como Dust en una novela de Philip Pullman, se organiza espontáneamente en mundos coherentes. Esta estructura biológica ayuda a explicar la resistencia del suelo a las sequías e inundaciones: si fuera solo un montón de materia, sería barrido.

También revela por qué el suelo puede descomponerse tan rápidamente cuando se cultiva. En determinadas condiciones, cuando los agricultores aplican fertilizantes nitrogenados, los microbios responden quemando el carbono: en otras palabras, el cemento que mantiene unidas sus catacumbas. Los poros se derrumban. Los pasajes colapsan. El suelo se vuelve empapado, sin aire y compactado.

Pero nada de lo anterior captura la verdadera maravilla del suelo. Comencemos con algo que cambia nuestra comprensión de cómo sobrevivimos. Plantas liberar al suelo entre el 11% y el 40% de todos los azúcares hacen a través de la fotosíntesis. No los filtran accidentalmente. Los bombean deliberadamente al suelo. Más extraño aún, antes de liberarlos, convierten algunos de estos azúcares en compuestos de tremenda complejidad.

La fabricación de estos productos químicos requiere energía y recursos, por lo que parece tirar dinero por el desagüe. ¿Por qué lo hacen? La respuesta abre la puerta a un jardín secreto.

Estos compuestos químicos complejos son bombeado en la zona que rodea inmediatamente las raíces de la planta, que se llama rizosfera. Se liberan para crear y gestionar sus relaciones.

El suelo está lleno de bacterias. Su aroma terroso es el olor de los compuestos que producen. En la mayoría de los rincones, la mayor parte del tiempo, esperan, en animación suspendida, los mensajes que los despertarán. Estos mensajes son los químicos que libera la planta. Son tan complejos porque la planta no busca alertar a las bacterias en general, sino a las bacterias particulares que promueven su crecimiento. Las plantas utilizan un lenguaje químico sofisticado que solo los microbios a los que desean hablar pueden entender.

Cuando la raíz de una planta empuja un trozo de tierra y comienza a liberar sus mensajes, desencadena una explosión de actividad. Las bacterias que responden a su llamada consumen los azúcares que la planta les da de comer y proliferan para formar algunas de las comunidades microbianas más densas de la Tierra. Puede haber un mil millones de bacterias en un solo gramo de rizósfera; desbloquean los nutrientes de los que depende la planta y producen hormonas de crecimiento y otras sustancias químicas que la ayudan a crecer. El vocabulario de la planta. cambios de un lugar a otro y de vez en cuando, dependiendo de lo que necesite. Si está privado de ciertos nutrientes, o si el suelo está demasiado seco o salado, llama a las especies de bacterias Que puede ayudar.

Da un paso atrás y verás algo que transforma nuestra comprensión de la vida en la Tierra. La rizósfera se encuentra fuera de la planta, pero funciona como si fuera parte del todo. Podría verse como el intestino externo de la planta. Las similitudes entre la rizósfera y el intestino humano, donde las bacterias también viven en números asombrosos, son asombrosas. En ambos sistemas, los microbios descomponen el material orgánico en compuestos más simples que la planta o la persona pueden absorber. Aunque hay más de 1,000 phyla (grupos principales) de bacterias, los mismos cuatro dominan tanto la rizosfera como el tripas de mamíferos.

Así como la leche materna humana contiene azúcares llamados oligosacáridos, cuyo propósito no es alimentar al bebé sino a las bacterias en el intestino del bebé, las plantas jóvenes liberan grandes cantidades de sacarosa en el suelo para alimentar y desarrollar sus nuevos microbiomas. Así como las bacterias que viven en nuestros intestinos compiten y atacan a los patógenos invasores, los microbios amigables en la rizosfera crean un anillo defensivo alrededor de la raíz. Así como las bacterias en el colon educan a nuestras células inmunitarias y envían mensajes químicos que activan los sistemas defensivos de nuestro cuerpo, el sistema inmunitario de la planta está entrenado y preparado por bacterias en la rizosfera.

El suelo puede no ser tan hermoso a la vista como una selva tropical o un arrecife de coral, pero una vez que comienzas a entenderlo, es tan hermoso para la mente. De esta comprensión nuestra supervivencia podría depender.

Nos enfrentamos a lo que podría ser el mayor problema al que se haya enfrentado la humanidad: alimentar al mundo sin devorar el planeta. Ya, la agricultura es la mayor causa del mundo of Destrucción del habitát, el mayor causa de lo mundial pérdida de vida silvestre y del mayor causa de lo mundial crisis de extinción. Es responsable de aproximadamente 80% de la deforestación eso ha pasado este siglo. De las 28,000 especies que se sabe que están en peligro inminente de extinción, 24,000 están amenazado por la agricultura. Solo el 29% del peso de las aves en la Tierra son especies silvestres: el resto son aves. Solo el 4% de los mamíferos del mundo, en peso, son salvajes; los humanos representan el 36% y el ganado el 60% restante.

A menos que algo cambie, es probable que todo esto empeore, mucho peor. En principio, hay mucha comida, incluso para una población en aumento. Pero aproximadamente la mitad de las calorías que cultivan los agricultores son ahora alimentado al ganado, y la demanda de productos animales está aumentando rápidamente. Sin un cambio radical en la forma en que comemos, para 2050 el mundo necesita crecer alrededor de un 50% más de grano. ¿Cómo podríamos hacerlo sin acabar con gran parte del resto de la vida en la Tierra?

Así como la agricultura está destruyendo sistemas terrestres cruciales, su destrucción amenaza nuestro suministro de alimentos. Sostener incluso los niveles actuales de producción podría resultar imposible. Es probable que, en general, el desglose del clima haga lugares húmedos más húmedos y lugares secos más secos. Un grado más de calentamiento, sugiere una estimación, resecaría 32% de la superficie terrestre del mundo. A mediados de este siglo, severas sequías podrían afectar simultáneamente un arco de Portugal a Pakistán. Y esto es antes de que consideremos el creciente fragilidad económica de las sistema alimentario global, o presiones geopolíticas, como la actual guerra en Ucrania, que podrían amenazar 30% de las exportaciones mundiales de trigo.

No es solo la cantidad de producción lo que está en riesgo, sino también su calidad. Una combinación de temperaturas más altas y concentraciones más altas de CO2 reduce el nivel de minerales, proteínas y vitaminas B que los cultivos que no contengo. Ya, la deficiencia de zinc solo Afecta a más de mil millones de personas.. Aunque rara vez lo discutimos, un artículo describe la disminución de las concentraciones de nutrientes como “amenazas existenciales.

Algunos científicos de cultivos creen que podemos contrarrestar estas tendencias aumentando los rendimientos en lugares que siguen siendo productivos. Pero sus esperanzas se basan en suposiciones poco realistas. El más importante de ellos es suficiente agua. El crecimiento anticipado en los rendimientos de los cultivos requeriría un 146% más de agua dulce de lo que es usado hoy. Solo un problema: que el agua no existe.

Durante los últimos 100 años, nuestro uso del agua ha multiplicado por seis. El riego de cultivos consume el 70% del agua que extraemos de ríos, lagos y acuíferos. Ya, 4 mil millones de personas sufren de escasez de agua durante al menos un mes al año y 33 ciudades importantes, incluidas São Paulo, Ciudad del Cabo, Los Ángeles y Chennai, están amenazado por estrés hídrico extremo. A medida que se agotan las aguas subterráneas, los agricultores han comenzado a depender más del agua de deshielo de los glaciares y las capas de nieve. Pero estos también se están reduciendo.

Un probable punto crítico es el valle del Indo, cuya agua es utilizada por tres potencias nucleares (India, Pakistán y China) y varias regiones inestables. Ya, Se extrae el 95% del caudal del río. A medida que la economía y la población crezcan, para 2025 se espera que la demanda de agua en la cuenca sea un 44 % mayor que la oferta. Pero una de las razones por las que la agricultura ha podido intensificarse y las ciudades han crecido es que, como resultado del calentamiento global, los glaciares en el Hindu Kush y el Himalaya se han estado derritiendo más rápido de lo que se han estado acumulando, por lo que se ha necesitado más agua. estado fluyendo por los ríos. Esto no puede durar. A finales de siglo, entre uno y dos tercios de la masa de hielo es probable que haya desaparecido. Es difícil ver que esto termine bien.

Para leer el artículo completo acceder https://www.theguardian.com/environment/2022/may/07/secret-world-beneath-our-feet-mind-blowing-key-to-planets-future